Hojas artificiales convierten el agua y la luz solar en electricidad

La hoja artificial, que ha estado funcionando desde hace una década, pero sólo recientemente ha salido de los laboratorios del MIT para convertirse en una forma práctica, eficiente y barata de generación de energía. El profesor Daniel Nocera de Massachusetts Institute of Technology, presentó los resultados de su labor y la de sus colegas sobre la hoja artificial en la Reunión Nacional de la Sociedad Americana de Química de este año.

Se ha dado a conocer un nuevo proyecto que busca la producción de energía imitando los procesos de la naturaleza. Investigadores del MIT han conseguido imitar el proceso de la fotosíntesis por el que las plantas convierten la luz del sol en energía química. Su hoja artificial usa los rayos solares para dividir el agua en oxígeno e hidrógeno y aprovecharlos para alimentar pilas de combustible.

Esta avanzada célula solar tiene una dimensión similar a la de un naipe y está compuesta por silicio, compuestos electrónicos y catalizadores. En lugar de convertir directamente la luz solar en energía (como hacen las células solares fotovoltaicas), sigue un proceso diferente. Al igual que una hoja «natural» utiliza agua para imitar el proceso de la fotosíntesis, al colocarse en un recipiente con agua bajo el rayo del sol la «hoja artificial» puede dividir la molécula de H2O en oxígeno e hidrógeno, recolectando estos gases en una célula de combustible.

La fotosíntesis artificial no es nueva. Hace una década, el también químico John Turner consiguió su propia hoja artificial, pero los materiales metálicos usados entonces eran muy escasos y habrían encarecido en exceso el sistema. Además, la pila de Turner perdía rendimiento a las pocas horas. «Nuestra hoja está hecha de materiales inorgánicos, abundantes en el planeta», aclaró Daniel Nocera, químico del MIT. Con una botella de litro y medio de agua, se podría dar energía a toda una casa.

Fuentes: Ecosfera-Ecoperiodico.

Más información:
Fotosíntesis artificial-MIT
Daniel G. Nocera-MIT

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